¿Quién fabrica los coches de Saturno?

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Saturn operó desde 1985 hasta 2010. La compañía se describió a sí misma como un “tipo diferente de compañía automotriz”. Durante toda la vida de la empresa, la marca Saturn fue una subsidiaria de General Motors. Sin embargo, a diferencia de muchas de las marcas de GM, Saturn funcionó de forma algo independiente durante gran parte de su vida.

Formación y expansión de Saturno

Antes de la fundación de Saturn Corporation en 1985, General Motors usaba el nombre como código para un nuevo proyecto de automóvil pequeño. Los orígenes de Saturn se remontan a 1982. Se diseñó un concept car entre 1983 y 1984 cuando se esperaba que el vehículo llevara una insignia de otra marca de GM como Chevrolet o Buick. Sin embargo, GM decidió crear una marca completamente nueva en su lugar.

Saturn Corporation fue inicialmente propiedad de empleados de la empresa, junto con ex miembros de la dirección de General Motors. Más tarde, GM compraría las acciones de propiedad de los empleados para convertirla en una subsidiaria de propiedad total.

Los primeros modelos minoristas de Saturn se lanzaron en 1990. Se trataba de las líneas de sedán Saturn SC coupé y Saturn SL de 1991. Dos años más tarde, se introdujo el modelo Saturn SW.

Un Saturn SL2 rojo fue el primer Saturn jamás producido.

Si bien Saturn actualizó la Serie S a mediados de los 90 y principios de la década de 2000, no lanzó un automóvil completamente nuevo hasta la Serie L de Saturn 2000. El sedán y la camioneta de tamaño mediano se construyeron en una fábrica de GM diferente y se basaron en un diseño del mercado europeo.

Para 2002, Saturn lanzó su primer vehículo utilitario deportivo, el VUE, la tercera línea de vehículos y construido para competir con el Honda CR-V y el Toyota RAV4.

El Saturn Ion reemplazó a los sedanes de la Serie S el próximo año. El propio Ion fue reemplazado cinco años más tarde por el Astra, importado de Europa. En 2006, el convertible Saturn Sky se agregó al inventario de la compañía.

En 2004, después de que la compañía fue absorbida por completo en la estructura corporativa de GM, Saturn comenzó a lanzar modelos basados ​​en diseños de vehículos universales de GM. Dichos modelos incluían la minivan Relay, el sedán mediano Aura y el SUV Outlook.

Red de operaciones y minoristas

Los vehículos Saturn se fabricaron inicialmente en una fábrica especializada en Spring Hill, Tennessee. La planta de ensamblaje operaba por separado de otras plantas de General Motors. Muchas otras plantas de GM desempeñaron un papel en el ensamblaje de vehículos para muchas marcas diferentes de GM. Por ejemplo, una planta puede producir Chevrolet, GMC o incluso Cadillacs juntos. La planta de Spring Hill produjo solo Saturns. Hasta la última media década de su existencia, los vehículos Saturn se diseñaron independientemente de las plataformas compartidas de GM.

Los nuevos Saturns en los EE. UU. También se vendieron en concesionarios exclusivos de Saturn. Eso requirió que se construyera una nueva red de concesionarios en lugar de simplemente enviar Saturns a los concesionarios GM existentes. El primer concesionario Saturn abrió en Memphis, Tennessee.

Las ventas de vehículos Saturn no cumplieron con las expectativas. Sin embargo, la empresa logró rápidamente una participación de mercado en los Estados Unidos y Canadá. Eso fue ayudado por campañas de marketing que se centraron en el bajo precio de los vehículos y el hecho de que la empresa era propiedad de los empleados.

Otro factor fue la estructura de precios sin regateo de la compañía: los compradores pagaron el precio publicado por el distribuidor, eliminando la temida negociación sobre la etiqueta.

Más tarde, los vehículos Saturn se introdujeron en el mercado japonés, y también se produjeron vehículos con volante a la derecha en la planta de Spring Hill. Pero las ventas en Japón fueron decepcionantes. Eso se debió en parte a la debilidad de la economía japonesa en ese momento. La compañía también enfrentó una dura competencia de los fabricantes de automóviles nacionales, como Honda y Toyota.

Cierre de Saturn Corporation

Desde el principio, el modelo de negocio de Saturno se percibió como cuestionable. Los primeros modelos tardaron más en comenzar la producción de lo anunciado inicialmente. General Motors gastó alrededor de $ 5 mil millones para comenzar a operar. Eso incluyó el diseño de modelos únicos, la contratación de una nueva fuerza laboral y la construcción de una planta de fabricación completamente nueva. Además, aunque la mayoría de los distribuidores de Saturn tenían franquicias, la creación de la red de distribuidores suponía un gasto considerable.

Incluso después de que comenzara la producción, Saturn tuvo costos operativos más altos que sus competidores más directos, como Ford y Honda. Además, muchos propietarios nuevos de Saturn compraron Saturns en lugar de otras marcas de GM como Chevy y Pontiac. Para la propia General Motors, Saturn no ayudó a que su participación de mercado general siguiera creciendo.

A medida que su participación de mercado se derrumbaba y la crisis financiera de 2008 empeoraba, General Motors decidió centrarse en sus cuatro marcas principales, Chevy, Buick, Cadillac y GMC. Como parte de este enfoque reducido, la corporación buscó vender Saturn, junto con Hummer y Saab, y descontinuar Pontiac. Para 2009, GM indicó que si no podía vender la división Saturn, sería descontinuada.

Penske Automotive Group llegó a un acuerdo para comprar la marca Saturn de GM. La venta no incluiría la planta de fabricación. Si bien las negociaciones con Penske aún estaban en curso, los concesionarios de Saturn en América del Norte comenzaron a cerrar.

Penske se retiró del acuerdo de venta en septiembre de 2009. La empresa afirmó que no podía encontrar una nueva empresa de fabricación para fabricar vehículos con la marca Saturn. Luego, GM anunció que suspendería la marca Saturn en 2010 y que todos los concesionarios Saturn se cerrarían a fines de octubre de ese año. La compañía ofreció a los propietarios existentes de Saturn un reembolso para comprar otros vehículos nuevos de GM. La compañía también agregó centros de servicio Saturn a muchos concesionarios Chevrolet y Cadillac para ayudar a mantener los vehículos bajo garantía.

Los últimos automóviles Saturn vendidos a los consumidores se produjeron en 2009. En 2010 se fabricaron cantidades limitadas de Aura, Outlook y Vue y se vendieron solo a empresas de alquiler de automóviles.

Impacto duradero de los coches de Saturno

Si bien Saturn solo vendió automóviles durante 20 años, la compañía dejó una marca en la industria. Quizás el impacto más significativo fue el proceso de ventas sin regateo de la empresa, que muchos consumidores preferían a la compra de automóviles en los concesionarios tradicionales. Muchos otros concesionarios de automóviles nuevos adoptaron el enfoque de precios abiertos de la empresa.

La compañía también alteró el enfoque de cómo los fabricantes de automóviles estadounidenses competían con los fabricantes de automóviles extranjeros, especialmente las empresas de Japón. Desde sus inicios, Saturn a menudo trató de posicionarse a la par de los vehículos importados de fabricantes como Honda y Nissan. Eso difería de las campañas de marketing de Ford y Chevy en ese momento.

Algunos de los diseños de ingeniería únicos de Saturno también han sobrevivido a la empresa. Los elementos de diseño han continuado hasta los modelos más nuevos de vehículos GM fabricados con otras marcas. Por último, el Saturn Vue fue rebautizado, casi sin cambios, como Chevrolet Captiva Sport en 2012.

El ascenso y la caída de Saturno fue un ejemplo de lo difícil que es para una empresa independiente triunfar en un campo dominado por megacorporaciones. Eso es cierto incluso si, como Saturn, la división autónoma es propiedad de una de las compañías automotrices mundiales.

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